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Rastros de inmortalidad en el ADN tumoral

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Cromosomas humanos (gris) cubiertos por telómeros (blanco). Crédito: PD-NASA; PD-USGOV-NASA

Rastros de inmortalidad en el ADN tumoral

Para ganar una vida útil infinita, las células cancerosas necesitan mantener los extremos de sus cromosomas, conocidos como telómeros. Lo logran de varias maneras. Los científicos del Centro Alemán de Investigación del Cáncer investigaron sistemáticamente más de 2,500 genomas tumorales de 36 tipos de cáncer para descubrir cómo se manifiestan estos mecanismos en los cambios en el ADN. El alargamiento activo de los telómeros es una de las características de todas las células cancerosas y, por lo tanto, un enfoque importante en el desarrollo de tratamientos específicos. El estudio es parte del Pan-Cancer Analysis of Whole Genomes (PCAWG).

Las células cancerosas dependen de los telómeros intactos para la división celular ilimitada. Estudios anteriores mostraron que alrededor del 85 por ciento de todos los tumores regulan positivamente la telomerasa a través de diferentes mecanismos. Los tumores restantes usan mecanismos alternativos para alargar los telómeros.

Un equipo de investigadores dirigido por Lars Feuerbach del Centro Alemán de Investigación del Cáncer (DKFZ) estudió más de 2,500 muestras tumorales para comprender mejor estos mecanismos, en particular aquellos que no han sido bien investigados hasta la fecha. El estudio es parte del Pan-Cancer Analysis of Whole Genomes (PCAWG).

Los investigadores de PCAWG encontraron mutaciones de ADN que apuntan a uno de los dos mecanismos conocidos de alargamiento de los telómeros en solo el 13 por ciento de los casos estudiados. Como explicó la autora principal, Lina Sieverling, “en la gran mayoría de los 2.500 casos de cáncer estudiados, observamos una mayor actividad del gen de la telomerasa pero sin ningún cambio en el genoma que pudiera explicar esto. Factores epigenéticos que no dejan rastro en el genoma podría ser en parte responsable aquí “.

Del 13 por ciento de los tumores cuyo ADN mostró indicios de alargamiento de los telómeros, solo 64 casos señalaron mecanismos alternativos. Los investigadores descubrieron dos peculiaridades en estos tumores: los telómeros generalmente consisten en cientos de repeticiones de la misma secuencia de seis bases de ADN. Sin embargo, en los telómeros con mecanismos de alargamiento alternativos, a menudo se encuentran variaciones de las secuencias normales de los telómeros. Además, pequeños fragmentos de los telómeros se integran muy a menudo en otras partes del genoma en estas células tumorales.

En ciertos tipos de cáncer, particularmente en niños, se sabe que uno de los factores que determinan la agresividad del tumor es el mecanismo por el cual los telómeros de las células cancerosas se alargan. Este es el caso de los meduloblastomas, por ejemplo, que tienen un peor pronóstico si las células cancerosas usan el mecanismo alternativo.

“Por el momento, no podemos decir si, y de ser así, de qué manera, estos dos hallazgos son importantes o si afectan el curso de la enfermedad en pacientes con cáncer“, explicó el investigador principal Lars Feuerbach. “El alargamiento activo de los telómeros es uno de los puntos débiles en todas las células cancerosas y, por lo tanto, un enfoque importante en el desarrollo de tratamientos específicos”, agregó. “Para hacerlo, es vital un conocimiento preciso de todos los procesos moleculares subyacentes”.